¡Descubren 7 exoplanetas del tamaño de la Tierra orbitando estrella cercana!

Muy Interesante México | Espacio 22/02/17

Crédito foto: NASA / JPL-CALTECH

¡Descubren 7 exoplanetas del tamaño de la Tierra orbitando estrella cercana!

 

Los astrónomos nunca han visto algo como esto: Siete mundos extraterrestres del tamaño de la Tierra orbitan la misma diminuta y débil estrella y todos ellos pueden ser capaces de soportar vida como la conocemos, según un nuevo reporte de la NASA.

 

"En busca de vida en otros lugares, este sistema es probablemente nuestra mejor apuesta a partir de hoy", dijo en un comunicado el coautor del estudio, Brice-Olivier Demory, profesor del Centro para el Espacio y la Habitabilidad de la Universidad de Berna en Suiza.

 

Los exoplanetas rodean a la estrella TRAPPIST-1, que se encuentra a sólo 39 años luz de la Tierra – muy cerca en el esquema cósmico de las cosas. Por lo tanto, la especulación sobre el potencial de vida de los mundos alienígenas debería ser informada con datos duros, dijeron los miembros del equipo de estudio.

 

"Podemos esperar que dentro de unos años sabremos mucho más sobre estos planetas y con esperanza, si hay vida allí, lo sabremos dentro de una década", dijo ayer a los medios el coautor Amaury Triaud, del Instituto De Astronomía en la Universidad de Cambridge en Inglaterra.

Ilustración de artista de la superficie de un planeta en el sistema del TRAPPIST-1, que recibe siete mundos aproximadamente del tamaño de la tierra.Crédito: NASA / JPL-Caltech

 

Un extraño sistema alienígena

 

TRAPPIST-1 es una estrella ultra enana que es sólo ligeramente más grande que el planeta Júpiter y unas 2,000 veces más tenue que el sol.

 

El equipo de investigación, dirigido por Michaël Gillon, de la Universidad de Lieja en Bélgica, estudió originalmente la estrella con el Telescopio TRAPPIST, un instrumento del Observatorio de La Silla, en Chile. (Esto explica el nombre común de la estrella, el objeto también se conoce como 2MASS J23062928-0502285).

 

TRAPPIST vio eventos regulares de oscurecimiento, que el equipo interpretó como evidencia de tres planetas diferentes cruzando la cara de, o transitando, la estrella. En mayo de 2016, Gillon y sus colegas anunciaron la existencia de estos tres mundos alienígenas, llamados TRAPPIST-1b, TRAPPIST-1c y TRAPPIST-1d. Los tres, informó el equipo, son aproximadamente del tamaño de la Tierra y pueden ser capaces de sostener la vida.

 

 

Los astrónomos siguieron estudiando el sistema, utilizando TRAPPIST y otros telescopios en el suelo. Este trabajo de seguimiento sugirió que los supuestos tránsitos TRAPPIST-1d fueron causados ​​en realidad por más de un planeta, y también reveló de posibles mundos adicionales en el sistema.

 

Una campaña de observación de tres semanas por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA en septiembre y octubre de 2016 ayudó a reponder todo esto. Los datos de tránsito de Spitzer confirmaron la existencia de los planetas b y c, pero revelaron que tres mundos son responsables de la señal "TRAPPIST-1d" originalmente detectada. Y Spitzer también vio otros dos exoplanetas en el sistema, dando un total de siete.

 

Estos siete mundos - que Gillon y sus colegas anunciaron en el nuevo estudio, publicados hoy en la revista Nature - son todos aproximadamente del tamaño de la Tierra. El más pequeño es cerca del 75% de la masa de la Tierra, mientras que el más grande es sólo 10 por ciento más pesado que nuestro planeta, dijeron los investigadores.

 

”Esta es la primera vez que muchos planetas de este tipo se encuentran alrededor de la misma estrella", dijo Gillon en la conferencia de prensa del martes.

 

Los siete mundos alienígenas ocupan órbitas estrechas, estando mucho más cerca de TRAPPIST-1 que Mercurio del Sol. Los períodos orbitales de los seis mundos más internos varían de 1.5 días a 12.4 días; se cree que el planeta más externo, conocido como TRAPPIST-1h, completa una vuelta en unos 20 días. (Spitzer vio sólo un tránsito por TRAPPIST-1h, por lo que su trayectoria orbital no es bien conocida.)

 

Los seis planetas interiores están en casi resonancia, lo que significa que sus períodos orbitales están relacionados entre sí por una relación de dos enteros pequeños.

 

Esta disposición sugiere que los mundos se formaron más lejos en el sistema y luego migraron a sus posiciones actuales, dijeron los miembros del equipo de estudio.

 

Los datos recogidos por los diversos telescopios sugieren que los seis planetas interiores son rocosos, como la Tierra; no se conoce suficientemente sobre el planeta h para determinar su composición.

 

¿Mundos habitables?

 

A pesar de la cercanía extrema a su estrella y bloqueo de la marea el sistema de TRAPPIST-1 es un lugar prometedor para buscar vida extraterrestre, los miembros del equipo del estudio dijeron.

 

TRAPPIST-1 es tan oscuro y fresco que su "zona habitable" – el rango justo de distancias donde el agua líquida podría existir – es muy cerca de la estrella. Incluso los planetas más cercanos podrían ser potencialmente habitables, siempre y cuando tengan atmósferas que puedan transportar calor desde el lado del día hasta el lado de la noche, dijo Gillon.

 

De hecho, el trabajo de modelado realizado por el equipo sugiere que tres de los siete planetas TRAPPIST-1 (e, f y g) están en la zona habitable. Y es posible que, dadas las condiciones atmosféricas adecuadas, el agua – y, por extensión, la vida tal como la conocemos – podría existir en los siete, dijo Gillon.

 

Esa especulación es preliminar, subrayaron los miembros del equipo; se necesitarán más datos antes de que la habitabilidad de los planetas TRAPPIST-1 pueda medirse con confianza. Este trabajo ya está en marcha. Por ejemplo, el equipo ha estado estudiando las atmósferas de los mundos con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

 

La caracterización detallada – y la búsqueda de señales de posible vida, como el oxígeno y el metano – tendrán que esperar hasta que aparezcan instrumentos más potentes, dijo Triaud. Pero esa espera no debería durar mucho: el telescopio espacial James Webb de la NASA, de 8,800 millones de dólares, está programado para lanzarse a finales de 2018 y se esperan enormes telescopios terrestres como el Telescopio Europeo Extremadamente Grande y el Telescopio Gigante de Magallanes desde principios hasta mediados de los años 2020.

 

”Creo que hemos dado un paso crucial para encontrar si hay vida por ahí", dijo Triaud. "Aquí, si la vida logró prosperar y libera gases similares a los que tenemos en la Tierra, entonces lo sabremos".

 

Características de los siete mundos TRAPPIST-1, en comparación con los planetas rocosos de nuestro sistema solar. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Mira el anuncio de la NASA a continuación (en inglés):

 

 

"Podemos esperar que dentro de unos años sabremos mucho más sobre estos planetas y con esperanza, si hay vida allí, lo sabremos dentro de una década"
Amaury Triaud

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