Hayan exoplaneta gigante que podría albergar agua... y vida

Muy Interesante México | Espacio 21/04/17

Hayan exoplaneta gigante que podría albergar agua... y vida

Han encontrado un posible nuevo planeta similar a la Tierra y es gigante. El exoplaneta LHS 1140b, a sólo 40 años luz de distancia, es 40% más grande que la Tierra y orbita alrededor de una diminuta estrella enana roja de un quinto del tamaño de la nuestra.

Puede que no parezca una receta para la "vida", pero el planeta reside en la zona habitable de su estrella, la esbelta órbita de "Goldilocks" en la que el agua puede existir como un líquido estable. También exhibe las características de un mundo rocoso, algo significativo: donde hay agua y roca, hay una posibilidad para la vida.

El planeta fue descubierto utilizando el método de fotometría de tránsito de la detección de exoplanetas. Cuando un planeta cruza frente a una estrella, la estrella se oscurece levemente. Piensa en un eclipse solar anular: cuando la Luna cruza delante del Sol pero está demasiado lejos de la Tierra para borrar completamente el Sol, el día se atenúa, pero no se sumerge en la oscuridad. El mismo principio se aplica aquí, aunque en una escala mucho más fina. La cantidad de oscurecimientos de la estrella también revela su tamaño.

Entonces, ¿qué hace a este exoplaneta tan especial? ¿Qué hay de los planetas TRAPPIST-1 que celebramos el mes pasado? Esa emoción parece haber sido un poco prematura. Los científicos sólo han medido la densidad de uno de esos mundos y resulta que: No es rocoso. Así que ... tal vez ninguno de los otros tampoco. Si bien son del tamaño de la Tierra y en la zona habitable de su estrella, imaginar la Tierra sin rocas es un desafío. Sin embargo, LHS1140b, es rocoso y ahora que los científicos saben que está allí, el plan es estudiarlo en la mayor medida posible.

Ahora, los investigadores del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian , utilizarán el Telescopio Espacial Hubble para realizar otra observación de tránsito. Además utilizaran rayos x para calificar el ambiente de alta energía que el planeta puede estar experimentando. Aquí en la tierra, también esperan que sus colaboradores chilenos les ayuden utilizando los Telescopios de Magallanes.

El Telescopio Espacial James Webb, preparado para ser lanzado el próximo año, en verdad revelará los misterios de LHS 1140b. Debido a que el futuro telescopio tiene gran sensibilidad al dióxido de carbono, agua, metano y ozono, podrá detectar si el exoplaneta tiene atmosfera y de que ésta hecho.

Sin embargo en lo que eso sucede, los investigadores descifrarán, utilizando el Telescopio Hubble, las emisiones ultravioleta de la estrella – ya que algunas rojas enanas tienen grandes cantidades de luz UV, lo que sería devastador para la atmosfera y la vida.

También tendrán una oportunidad (la única) en tierra de estudiar el planeta desde Chile el próximo otoño, así que están intentando conseguir que todos los grandes telescopios del país sudamericanos apunten al sistema la noche del 26 de octubre de éste año – cuando esa galaxia transite por la nuestra.

Mientras que las observaciones en Tierra no serán tan reveladores como lo que podrá hacer el Telescopio Espacial James Webb, dirán a los científicos si la atmosfera tiene, por ejemplo, mucho hidrógeno y helio.

LHS 1140b fue detectado por primera vez por el proyecto de Harvard MEarth y posteriormente confirmado por el Buscador de Planetas por velocidad Radial de Alta Precisión del Observatorio Europeo del Sur.

Se cree que el planeta tiene al menos cinco mil millones de edad y su tamaño y densidad sugiere que tiene un núcleo denso de hierro bajo su superficie rocosa.

Los hallazgos fueron publicados en el diario Nature.

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