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Algunas formas de canibalismo en animales podrían ser signo de cuidado parental

El comerse a sus crías o abandonarlas es una acción no tan extraña en el mundo animal. Por ejemplo, los conejos, las gallinas y una gran variedad de peces, insectos, mamíferos y arañas, lo hacen. El abandono o el canibalismo filial no son una forma de desprecio, sino una manera de demostrar amor, aseguran investigadores de la Universidad de Tennessee (EUA). 

Su estudio sugiere que éstas pueden considerarse formas de cuidado parental, ya que sacrifican a unos pocos por la supervivencia de la mayoría.

Esto ocurre cuando hay amenazas como la propagación de infecciones o la competencia por recursos. 

Padres caníbales: Algunos ejemplos de animales que se comen a sus crías son:

  • Perrito de la pradera
  • Víbora de cascabel
  • Tiburón tigre de arena
  • Sapo de caña
Tiburón tigre de arena (Carcharias taurus). Foto: Jeff Kubina.
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Beneficio de supervivencia

Los investigadores se centraron en los grupos de animales que ponen huevos para comprender mejor el beneficio de supervivencia de los caníbales filiales y el papel de la densidad de la descendencia.

Por ejemplo, los peces de la especie Stegastes leucostictus comen más huevos cuando éstos se hallan en condiciones de bajo oxígeno, evitando que sus crías compitan para obtenerlo. 

Asimismo, lo anterior mejora la supervivencia de su descendencia al reducir la cantidad de individuos.

Para comprobar su hipótesis, los investigadores crearon un modelo matemático. 

Podríamos decir que a más hijos con poca calidad de vida, los padres prefieren sacrificar a uno o varios y así asegurar la supervivencia de la mayoría. Esto funciona como una manera de evolución del cuidado parental. Incluso, otro beneficio de comer algunas de sus crías es que el progenitor recupera nutrientes que en el futuro le ayudarán a reproducirse de nuevo.

“No es siempre posible que los padres predigan el ambiente que su descendiente terminará hacia arriba hacia adentro,” explicó el autor principal del estudio, el Dr. Hope Klug, profesor asociado de la Universidad de Tennessee, Chattanooga.

El canibalismo filial es una forma importante de adaptación de supervivencia en animales dependientes de la densidad.

Al final del estudio, los científicos estaban perplejos por este fenómeno porque, ¿por qué ponen tantos huevos en primer lugar cuando la mortalidad depende de la densidad?

Según el profesor Michael Bonsall de la Universidad de Oxford, hay muchos factores impredecibles para que esto suceda, como la presencia de enfermedades, la disponibilidad de oxígeno, la disponibilidad de alimentos y la depredación.

Stegastes leucostictus.

Canibalismo en la naturaleza

Los renacuajos de espuelas vulnerables se comen a sus competidores más pequeños para acelerar la muerte lo más rápido posible. Las gaviotas y los pelícanos se encuentran entre las especies de aves que comen crías para alimentarse o para prevenir la propagación de enfermedades. 

En especies de insectos como la mantis religiosa o la araña de espalda roja australiana, los machos ofrecen sus cuerpos como un regalo final a las hembras después del apareamiento.

También es más común de lo que piensas en los mamíferos. Muchas madres roedores pueden comer a algunos de sus crías si están enfermas, muertas o son demasiado numerosas para alimentarse.

Los osos y los leones matan y comen la descendencia de las hembras adultas para que sean más receptivas al apareamiento. Los chimpancés a veces canibalizan a los rivales desafortunados, generalmente bebés, aparentemente por la mera oportunidad de un poco de proteína extra.

El estudio se publicó en Frontiers in Ecology and Evolution.

Foto: Robertgreene674-Pixabay

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