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Bolas de musgo se abren camino a través del Ártico

Durante décadas, científicos han estado intrigados por pequeñas bolas de musgo que lentamente se abren paso a través de los glaciares del Ártico. 

Las imágenes son increíbles, pero lo que es realmente alucinante es que esta colonia de bolas de musgo se mueva. Una investigación revela nueva información, ahora sabemos más sobre cómo estos ‘ratones glaciares’ viajan juntos.

En 2006, mientras caminaba por el glaciar Root en Alaska para instalar instrumentos científicos, el investigador Tim Bartholomaus encontró algo inesperado.

«¡Qué diablos es esto!» Bartholomaus recuerda haber pensado.

Esparcidos por el glaciar había bolas de musgo. «No están apegados a nada y simplemente descansan allí en hielo», dijo a Gizmodo. «Son de color verde brillante en un mundo de color blanco».

Intrigados, él y dos colegas se dispusieron a estudiar estas extrañas bolas de musgo. Por tal razón, recientemente informaron en la revista Polar Biologyque las bolas pueden persistir durante años y moverse de manera coordinada, como un rebaño que los investigadores aún no pueden explicar.

«Toda la colonia de bolas de musgo, toda esta agrupación, se mueve aproximadamente a la misma velocidad y en las mismas direcciones», dijo Bartholomaus. «Esas velocidades y direcciones pueden cambiar en el transcurso de semanas».

Las bolas de musgo glaciares pueden estar compuestos de diferentes especies de musgo. Timothy Bartholomaus

Estudios antiguos a los «ratones glaciares»

En la década de 1950, un investigador islandés los describió en el Journal of Glaciology , señalando que «las piedras rodantes pueden juntar musgo». Los llamó «jökla-mýs» o «ratones glaciares».

En 2020, este nuevo trabajo se suma a un muy pequeño cuerpo de investigación sobre estas bolas de musgo, a pesar de que los glaciólogos las conocen desde hace mucho tiempo.

«Realmente se ven como pequeños mamíferos, pequeños ratones o ardillas o ratas o algo que corre por el glaciar, aunque obviamente corren en cámara muy lenta», expresó la bióloga de vida silvestre Sophie Gilbert , también de la Universidad de Idaho.

Las bolas pueden estar compuestas de diferentes especies de musgo y se cree que se forman alrededor de algún tipo de impureza, como un poco de polvo. 

De acuerdo a los investigadores y por lo que han observado, toda la superficie de la bola de musgo debe quedar expuesta periódicamente al sol.

«Estas cosas realmente deben rodar o de lo contrario el musgo en el fondo moriría», comentó Gilbert.

Para tratar de obtener algunas respuestas, su nuevo estudio analizó 30 de los extraños ratones glaciares en el Glaciar Raíz en Alaska, usando pulseras de cuentas para medir los movimientos de las bolas durante un período de cuatro años.

«Estos conglomerados de tierra y musgo con forma ovoidea solo se encuentran en algunas superficies de glaciares y proporcionan hábitats clave para la colonización de invertebrados», escribieron en el artículo publicado.

Se cree que los ratones cubiertos de musgo comienzan a partir de pequeñas rocas u otras impurezas en el hielo, lo que provoca la acumulación de diferentes tipos de musgo y sedimentos.

El equipo de investigación etiquetó cada bola de musgo con una secuencia de color identificativa de cuentas para rastrearlas durante meses y años.
Sophie Gilbert

Si bien estas bolas de musgo se han encontrado en un pequeño número de glaciares en todo el mundo, parece que necesitan un conjunto de condiciones ambientales aún desconocidas para comenzar a formarse.

Han sido vistos en Alaska, Islandia, Svalbard y Sudamérica.

Anteriormente, estudios había establecido que las bolas de musgo del Ártico se movían y giraban, probablemente para que todos los lados pudieran ver la luz solar.

Sin embargo, el nuevo estudio demostró que los grupos realmente se mueven juntos en direcciones específicas.

No es que éste movimiento sea particularmente rápido: se registró que el grupo de 30 ratones glaciares se movía a un promedio de 2.5 centímetros por día. Donde quiera que vayan, no tienen prisa, pero el movimiento está coordinado de alguna manera.

«Toda la colonia de bolas de musgo, toda esta agrupación, se mueve aproximadamente a la misma velocidad y en las mismas direcciones», dijo el glaciólogo Tim Bartholomaus. «Esas velocidades y direcciones pueden cambiar en el transcurso de semanas».

«Al regresar año tras año, nos dimos cuenta que estas bolas de musgo individuales vivían al menos, cinco, seis años y potencialmente mucho, mucho más».

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Con las bolas de musgo como una de las pocas fuentes de nutrientes para los organismos invertebrados, como los colémbolos, los tardígrados y los nematodos en un glaciar, es comprensible que los científicos estén dispuestos a tratar de aprender más sobre cómo funcionan y las fuerzas que los afectan.

Y aunque el último estudio responde algunas preguntas, el movimiento de los ratones glaciares no parece ser aleatorio. Además, plantea otras incógnitas:

  • ¿Por qué estos grupos viajan en la misma dirección por un tiempo antes de cambiar de dirección nuevamente?

A través de mediciones del glaciar en sí, los investigadores establecieron que no se debía a la pendiente del hielo, ni a los vientos predominantes, ni a los patrones de la luz solar.

Hay una fuerza aún no vista que dirige a estos ratones glaciares a dónde ir, y ese podría ser el misterio perfecto para futuros estudios.

Ratones glaciares en Breidamerkurjokull, un glaciar de salida en Islandia, en 2005.
Foto: Dra. Ruth Mottram (DMI)

 

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