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¿Cómo ataca el coronavirus a los pulmones? 

La semana pasada, el Hospital George Washington publicó un video que muestra el severo daño a los pulmones que sufrió un paciente de 59 años con síntomas graves por coronavirus (covid-19).

Si bien es difícil predecir quién tendrá síntomas graves, «algunas personas, especialmente aquellas que ya tenían problemas pulmonares subyacentes, pueden terminar con algún tipo de daño a largo plazo», dijo el Dr. Keith Mortman, jefe de cirugía torácica del hospital en su podcast.

El covid-19 se identificó por primera vez a fines del año pasado como un grupo de casos de neumonía causados ​​por un nuevo coronavirus.

Desde entonces, los médicos han aprendido que se trata de una enfermedad que afecta especialmente a las vías respiratorias.

Esta afección puede causar una variedad de problemas respiratorios, de leves a críticos. Los adultos mayores y las personas que tienen otras afecciones de salud como enfermedades cardíacas, cáncer y diabetes pueden tener síntomas más graves.

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¿Cómo ataca el coronavirus al cuerpo?

Los virus funcionan al ingresar a las células (huésped) de las que está hecho el cuerpo humano para después “secuestrarlas”.

El coronavirus, oficialmente llamado Sars-CoV-2, puede invadir el cuerpo cuando se inhala (después de que alguien tose cerca) o toca una superficie contaminada y luego se lleva las manos al rostro. 

Primero infecta las células que recubren la garganta, las vías respiratorias y los pulmones y las convierte en «fábricas de coronavirus» que arrojan enormes cantidades de nuevos virus que infectan aún más células.

En esta etapa temprana, algunas personas no se enferman y otras nunca desarrollarán síntomas.

El período de incubación, el tiempo entre la infección y la aparición de los primeros síntomas, varía ampliamente, pero es de cinco días en promedio.

No todas las personas experimentan una afección grave. De acuerdo con la OMS para ocho de cada 10 personas que la padecen los síntomas centrales son fiebre y tos.

Asimismo, también pueden existir dolores en el cuerpo, dolor de garganta y dolor de cabeza.

La fiebre, y en general sentirse malhumorado, es el resultado de que el sistema inmunitario responde a la infección. 

Todos los síntomas son diferentes para cada persona. Sin embargo, algunos pueden desarrollarán una forma más grave de covid-19.

Ilustración: Visualización del covid-19. Fusion Medical Animation

Enfermedad severa

Si la enfermedad progresa se deberá al sistema inmune que reacciona de forma exagerada al virus luchando por protegernos.

«El virus tiene una forma de unirse a un receptor específico en las células pulmonares llamado receptor ACE2», dijo a Business Insider, el Dr. Osita Onugha , cirujano torácico del Instituto de Cáncer John Wayne en Santa Mónica, California.

Agregó:«Es como si los receptores ACE2 fueran la cerradura y el coronavirus SARS-CoV-2 tuviera una llave que le permite ingresar al tejido pulmonar».

A medida que el virus se adhiere a las células pulmonares, el cuerpo trata de combatirlo.

«Estamos comenzando a pensar en la enfermedad como un golpe en tres movimientos» dijo Onugha.

«El primer evento incitante es el virus, y el segundo paso es la forma en que el cuerpo trata el virus en los pulmones, que es crear un proceso inflamatorio para contener el virus, inundando los pulmones con células inflamatorias«, finalizó.

Demasiada inflamación puede causar daños colaterales en todo el cuerpo.

Esa combinación de infección e inflamación es lo que causa la disnea –– ahogo o dificultad para respirar –– que experimentan los pacientes a medida que la enfermedad empeora. 

La inflamación de los pulmones se llama neumonía.

Si fuera posible viajar a través de la boca por la tráquea y a través de los pequeños tubos en los pulmones, eventualmente terminaríamos en pequeños sacos de aire.

Si los sacos de aire se inflaman, esto provoca una efusión de material inflamatorio [líquido y células inflamatorias] en los pulmones y terminamos con neumonía.

Los pulmones que se llenan de material inflamatorio no pueden llevar suficiente oxígeno al torrente sanguíneo, lo que reduce la capacidad del cuerpo para tomar oxígeno y eliminar el dióxido de carbono.

«La falta de aliento puede hacer que bajen los niveles de oxígeno, lo que puede llevar a la necesidad de un respirador», explico también para Business Insider el Dr. Keith Mortman.

Durante una entrevista para The Guardian, la profesora Christine Jenkins, presidenta de la Fundación Lung de Australia y destacada doctora de respiración, dijo:

“Desafortunadamente, hasta ahora no tenemos nada que pueda evitar que las personas contraigan neumonía por Covid-19. Los ventilamos y mantenemos altos niveles de oxígeno hasta que sus pulmones puedan funcionar de manera normal nuevamente mientras se recuperan».

Imagen: CDC
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¿Es diferente la neumonía por Covid-19?

Jenkins expresó que la neumonía por Covid-19 es diferente de los casos más comunes por los que las personas ingresan en hospitales.

«La mayoría de los tipos de neumonía que conocemos y que admitimos en el hospital son bacterianas y responden a un antibiótico.»

Asimismo, el profesor John Wilson, presidente del Royal Australasian College of Physicians y médico respiratorio, dijo a la publicación inglesa, que hay evidencia de que la neumonía causada por Covid-19 puede ser particularmente grave, dice que los casos de neumonía por coronavirus tienden a afectar todos los pulmones, en lugar de solo pequeñas partes.

De acuerdo con la OMS alrededor del 80% de las personas con covid-19 se recuperan sin necesidad de ningún tratamiento especializado. Solo una de cada seis personas se enferma gravemente «y desarrolla dificultad para respirar».

La infección puede afectar de manera muy diferente a todos, algunos casos involucran la edad. Otros involucran condiciones médicas que pueden agravar los síntomas.

Asimismo, equipos de investigación analizan si el tipo de sangre, que está determinado por los genes, puede también cambiar la gravedad de los síntomas de Covid-19 de un paciente.

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