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Coronavirus: Las serpientes podrían ser el origen del nuevo brote, según estudio

Un reciente estudio, publicado en el Journal of Medical Virology, ofrece información sobre los orígenes del brote más reciente de neumonía causada por el coronavirus, el cual podría tener su origen en las serpientes.

¿Sabías que? El nombre del coronavirus proviene de su forma, que se asemeja a una corona o corona solar cuando se toma una imagen usando un microscopio electrónico.

¿CUÁLES INSECTOS TRANSMITEN ENFERMEDADES?

Imagen microscópica: acercamiento al coronavirus

El estudio analizó la secuencia genética del nuevo virus, nombrado por la OMS como 2019-nCoV, y lo comparó con las secuencias genéticas de más de 200 coronavirus de todo el mundo que infectan a varios animales.

Los coronavirus son una gran familia de virus: algunos causan enfermedades en las personas, mientras que otros infectan animales, incluidos camellos, serpientes y murciélagos, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

El patógeno responsable de esta nueva pandemia se encuentra en la misma familia de virus que el conocido coronavirus del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV) y el coronavirus del síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS-CoV), de los que se sabe su origen es el murciélago y ha matado a cientos de personas en los últimos 17 años.

En casos raros, los coronavirus en animales pueden evolucionar para infectar a las personas y luego propagarse entre las personas. 

Imagen: Getty
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¿Serpientes, el origen del coronavirus?

Los investigadores utilizaron un análisis de los códigos de proteínas favorecidos por el nuevo coronavirus y lo compararon con los códigos de proteínas de los coronavirus que se encuentran en diferentes huéspedes animales, como pájaros, serpientes, erizos, murciélagos y humanos.

Asimismo, los autores descubrieron que 2019-nCoV parece ser una mezcla o recombinación de dos coronavirus, uno que se sabe que infecta a los murciélagos y otro coronavirus de origen desconocido.

Según el estudio, este reconocimiento es clave para permitir que los virus entren en las células huésped y causen infecciones y enfermedades.

Posteriormente, analizaron aún más la secuencia genética de 2019-nCoV para buscar patrones en el código genético que revelen al huésped que infecta el virus.

Con base en este análisis, concluyeron que 2019-nCoV podría haber venido de serpientes.

LA GRIPE DURA MÁS EN CIUDADES MUY POBLADAS

Del murciélago a la serpiente

Los hallazgos «sugieren por primera vez que la serpiente es el reservorio de animales silvestres más probable para el 2019-nCoV», de acuerdo con los autores.

Concretamente, los dos tipos de serpientes comunes en el sureste de China (donde se originó el brote) son:

El krait de muchas bandas (Bungarus multicinctus), también conocido como el krait taiwanés o el krait chino, es una especie altamente venenosa de serpiente elapida que se encuentra en gran parte del centro y sur de China y el sudeste asiático. (Imagen de portada)

La cobra china o cobra de Taiwán (Naja atra) es una especie de serpiente de la familia Elapidae. Una especie de serpiente venenosa (posee un veneno llamado cobratoxina) y de comportamiento agresivo, puede llegar a medir dos metros y habita en bosques, zonas de matorral, pastizales y manglares.

Imagen: Thomas Brown – Flickr: Juvenile Chinese Cobra (Naja atra)
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Limitar el consumo de animales salvajes

Las serpientes a menudo cazan murciélagos en estado salvaje. Los informes indican que las serpientes se vendieron en el mercado local de mariscos en Wuhan, lo que aumenta la posibilidad de que el 2019-nCoV haya saltado de la especie huésped, los murciélagos, a las serpientes y luego a los humanos al comienzo de este brote de coronavirus.

Sin embargo, la forma en que el virus podría adaptarse tanto a los huéspedes de sangre fría como a los de sangre caliente sigue siendo un misterio.

Los autores del informe y otros investigadores deben verificar el origen del virus a través de experimentos de laboratorio. 

Buscar la secuencia 2019-nCoV en serpientes sería lo primero que se debe hacer. Sin embargo, desde el brote, el mercado de mariscos se ha desinfectado y cerrado, lo que hace que sea difícil rastrear el origen animal del nuevo virus.

Desafortunadamente, no existe una vacuna aprobada o tratamiento antiviral disponible para la infección por coronavirus.

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