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Científicos descubren dos nuevas especies de anguila eléctrica

Un equipo de científicos descubrió nuevas especies de anguila eléctrica, una de las cuales entrega 860 voltios; el nivel más alto de electricidad generado por cualquier criatura viviente.

Las anguilas eléctricas fueron descritas por primera vez en 1766 por el botánico y zoólogo sueco Carl Linneo, quien les dio el nombre de especie Electrophorus electricus. 

Carl von Linné. Imagen: Wikimedia Commons
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La electricidad: un medio para cazar y comunicarse 

La anguila eléctrica utiliza sus descargas para cazar presas y defenderse, mientras que las señales eléctricas más débiles le ayudan a navegar y comunicarse.

Por su parte, el investigador David de Santana, del Museo Nacional de Historia Natural en Washington, y sus colegas estudiaron 107 especímenes de toda la región amazónica. 

Al analizar su genética, morfología y extensión geográfica, descubrieron que además de la especie original E. electricus hay dos especies más de anguila eléctrica con diferentes distribuciones:

  • Electrophorus voltai en las tierras altas del sur.
  • Electrophorus varii en la cuenca del Amazonas en las tierras bajas.

Los investigadores querían determinar si solo había una especie de anguila eléctrica en toda la vasta área geográfica de la cuenca del Amazonas.

«Los genomas nos dijeron que había más de una especie y cuando volvimos a las colecciones de historia natural [los especímenes físicos en los museos] para examinarlos pudimos encontrar diferencias de caracteres que distinguían a estas especies», dijo Dillman.

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Carga eléctrica

Los investigadores midieron la descarga eléctrica generada por E. voltai que reflejó 860 voltios. Esto lo convierte en el generador de bioelectricidad viviente más fuerte que conocemos.

“Ochocientos sesenta voltios es una increíble producción de electricidad para un animal. Nuestros puntos de enchufe eléctrico son de 110 voltios ”, expresó Casey Dillman, curadora de peces, anfibios y reptiles en el Museo de Vertebrados de la Universidad de Cornell y coautora del estudio publicado en  la revista Nature Communications.

Electrophorus varii por D. Bastos.

Características específicas

Las tres especies tienen un órgano de Sach, para descarga eléctrica de bajo voltaje, y un órgano de Hunter, que genera alto voltaje. El órgano de Sach emite una carga débil que las anguilas usan para la comunicación y la electrolocalización, para detectar en aguas turbias.

Tanto la especie original, la E. electricus como E. voltai viven en aguas de movimiento más rápido con menos iones y minerales disueltos. Y ambos tienen descargas eléctricas más fuertes que E. varii (alrededor de 150 voltios), que vive en aguas bajas con más partículas disueltas, lo que hace que el agua sea más conductiva.

El tercer riel que alimenta el sistema de metro de la ciudad de Nueva York transporta 625 voltios.

Finalmente, Dillman escribió: «Este documento es parte de un proyecto más amplio para estudiar los peces débilmente eléctricos de la Orden Gymnotiformes, que son parte de un gran grupo de peces de agua dulce llamado Otophysa que comprende casi 8,000 especies.»

E. electricus. Wikimedia Commons

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