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Encuentran polvo de estrellas de 7 mil millones de años

¿Estamos hechos de polvo de estrellas, o más exactamente, estamos hechos de materia estelar?

Un equipo de investigadores de los Estados Unidos, Suiza y Australia encontró granos presolares de carburo de silicio (SiC) de 4.6 a 7 mil millones de años en el meteorito Murchison, una gran condrita C2 que cayó en Australia en 1969.

«Estos son los materiales sólidos más antiguos que se hayan encontrado, y nos cuentan cómo se formaron las estrellas en nuestra galaxia», dijo el Dr. Philipp Heck, investigador del Centro de Cosmoquímica de Chicago y el Departamento. de Ciencias Geofísicas en la Universidad de Chicago.

Un meteorito que se sabe que contiene granos presolares es el meteorito Murchison. Este es un gran trozo de roca espacial de más de 100 kilogramos que explotó en el cielo sobre Murchison, Australia, en septiembre de 1969, dispersando sus fragmentos por todo el lugar.

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Los granos presolares que el Dr. Heck y sus colegas examinaron se formaron antes de que naciera nuestro Sol.

“Son muestras sólidas de estrellas, polvo de estrellas real. Estos pedazos de polvo de estrellas quedaron atrapados en meteoritos donde permanecieron sin cambios durante miles de millones de años, convirtiéndolos en cápsulas del tiempo anterior al Sistema Solar «, dijo el Dr. Heck.

Pero los granos presolares son muy raros, se encuentran solo en aproximadamente el 5% de los meteoritos que han caído a la Tierra.

«Comienza con fragmentos aplastantes del meteorito hasta convertirlos en polvo de estrellas», dijo Jennika Greer, una estudiante graduada en el Field Museum y la Universidad de Chicago.

«Una vez que todas las piezas están segregadas, es una especie de pasta y tiene una característica picante: huele a mantequilla de maní podrida».

«Esta pasta se disolvió luego con ácido, hasta que solo quedaron los granos presolares», agregó el Dr. Heck.

Micrografía electrónica de barrido del grano de carburo de silicio del meteorito Murchison. Crédito de la imagen: revista PNAS.
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¿Cómo conocer su origen?

Una vez que se aislaron los granos presolares, el equipo descubrió de qué tipo de estrellas venían y cuántos años tenían.

Asimismo,  utilizaron datos de la edad de exposición, que básicamente mide su exposición a los rayos cósmicos, que son partículas de alta energía que vuelan a través de nuestra galaxia y penetran en la materia sólida.

“Algunos de estos rayos cósmicos interactúan con la materia y forman nuevos elementos. Y cuanto más se exponen, más se forman esos elementos «, expresó el Dr. Heck.

«Al medir cuántos de estos nuevos elementos producidos por rayos cósmicos están presentes en un grano presolar, podemos saber cuánto tiempo estuvo expuesto a los rayos cósmicos, lo que nos dice cuántos años tiene».

¿Más antiguos que el Sistema Solar?

Los científicos descubrieron que algunos de los granos presolares de su muestra eran los más antiguos jamás descubiertos, según la cantidad de rayos cósmicos que habían absorbido.

La mayoría de ellos tenían que tener entre 4.6 y 4.9 mil millones de años, y algunos granos eran incluso más viejos.

Dado que los granos presolares se forman cuando una estrella muere, pueden contarnos sobre la historia de este cuerpo celeste.

Y hace siete mil millones de años, aparentemente se estaba formando una gran cosecha de nuevas estrellas, una especie de baby boom astral.

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“Nuestra hipótesis es que la mayoría de esos granos, que tienen entre 4.9 y 4.6 mil millones de años, se moldearon en un episodio de formación estelar mejorada. Hubo un tiempo antes del inicio del Sistema Solar cuando se formaron más estrellas de lo normal».

Finalmente, el equipo espera que este tipo de hallazgos sigan fomentando un mayor conocimiento de nuestra galaxia.

“Con este estudio, hemos determinado directamente la vida útil del polvo de estrellas. Esperamos que esto sea recogido y estudiado para que las personas puedan usar esto como entrada para modelos de todo el ciclo de vida galáctico”, dijo el Dr. Heck.

Los hallazgos se publicaron en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

El meteorito de Murchison cayó a la Tierra en 1969. Imagen vía BBC NEWS

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