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Qué es la viruela del mono, la enfermedad que acaba de llegar a Estados Unidos

La viruela del mono no representa una amenaza mundial hasta el momento, ya que se han registrado sólo casos aislados en Nigeria.

Algunas coberturas mediáticas lo han tratado como un resurgimiento mortal. Desde Nigeria, en la región más occidental del continente africano, podría transportarse fácilmente a Europa y América bajo esta lógica, propagarse por el mundo por esta vía. Sin embargo, apunta Oyewale Tomori, presidente de la Academia Nigeriana de Ciencia, esto es una exageración. Si bien es cierto que se han registrado nuevos casos de la viruela del mono en su país, la enfermedad está presente y siempre estará ahí. 

Una enfermedad endémica

Foto: Andrew Gal/NurPhoto via Getty Images

Como presidente de la Academia Nigeriana de Ciencia, Tomori asegura que mientras la viruela de los monos se mantenga bajo observación constante, todo está bajo control. El país cuenta con sistemas de vigilancia activos, que mantienen un registro desde el sitio web del Centro de Control de Enfermedades de Nigeria. La base de datos se ha alimentado desde la década de los 70, que se detectaron los primeros 10 casos de la infección en el país.

Desde entonces, Nigeria ha tenido 466 casos positivos recientes, entre 2017 y el año en curso. Sólo la mitad de ellos fueron confirmados. De estos, sólo 8 terminaron en la muerte, según las cifras de su artículo para The Conversation. Además, Nigeria no es el único país en el que la enfermedad se desarrolla.

Algunos países de Asia, como Indonesia, también han registrado pacientes positivos. A pesar de que las infecciones no se circunscriben a Nigeria, confiesa Tomosi, las cifras que se tienen hoy pueden estar desactualizadas en su país:

“Es probable que el número de este año esté subrepresentado porque muchas personas han estado evitando los centros de atención médica por temor a contraer la enfermedad COVID-19”, escribe el experto.

El problema, continúa el autor, es que el virus se puede propagar con celeridad. Desde hace 50 años, cada brote ha dejado un saldo de 10 decesos. En casos de enfermedades extrañas, como la viruela del mono, un sólo contagio puede considerarse como un rebrote, por la carencia de recursos médicos para tratarlas.

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Más enfermedades zoonóticas

Foto: should read Jepayona Delita / Barcroft Media via Getty Images

Mientras las jornadas de vacunación contra COVID-19 aceleran su ritmo, la promesa de infección por viruela del mono se pinta como una amenaza internacional. Tomosi considera que este matiz mediático no corresponde con la realidad. Por el contrario, tras el contagio de una familia en el Reino Unido que entró en contacto con un paciente asintomático, las alertas sonaron hasta en Estados Unidos.

Como otras enfermedades zoonóticas, ésta es una infección viral transmitida de primates a humanos. Este contacto es consecuencia de la convivencia forzada con especies de monos salvajes, por la invasión de sus ecosistemas y hábitats naturales. Se ha presentado principalmente en países del África occidental y Central, y sus principales síntomas son un sarpullido similar a la varicela, que avanza a lo largo de la piel.

La fiebre, la sensación de cuerpo cortado y el dolor de cabeza suelen ser más severos que los que se presentan con la varicela. Se contagia por medio del contacto directo con la sangre o los fluidos corporales entre seres humanos u otras especies animales. De la misma manera, puede transmitirse por medio de alimentos mal cocinados. Para un diagnóstico definitivo, sin embargo, se requiere de una prueba de laboratorio.

Al día de hoy, no hay una vacuna que trate la viruela del mono. Se sabe que la inmunización contra la viruela ‘común’ tiene una efectividad del 85 % contra esta enfermedad zoonótica. Sin embargo, no existe un sistema mundial que gestione la propagación de este virus, por lo que cada país libra una batalla difícil cada que un brote se registra.

 

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