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La historia de los arawaks, el primer pueblo que hizo contacto con Cristóbal Colón

El ‘descubrimiento’ de América se inauguró con el encuentro entre Colón y los arawaks, un pueblo agrícola de las Antillas. La llegada de los españolas no fue pacífica: los indígenas fueron sometidos a esclavitud, trabajos forzados y tortura.

El primer pueblo con el que hizo contacto Colón fueron los arawaks, también conocidos como taínos por compartir el idioma arawak con otros grupos de las Antillas.

Los arawaks mantenían una sociedad agrícola y comunal. Eran un conjunto de pueblos que llegaron desde Sudamérica hace más de 4 mil años y basaban su agricultura en la siembra del maíz, la yuca y la batata. Se organizaban socialmente a través de distintos caciques y mantenían disputas territoriales con los caribes, otro grupo que se extendía por lo que hoy es conocido como Centroamérica.

El 12 de octubre de 1492, Colón arribó a tierra firme y el primero de los pueblos con el que hizo contacto fueron precisamente los arawaks. En su diario, el navegante a cargo de la empresa que cambió el mundo para siempre escribió:

“No llevan armas, ni las conocen. Al enseñarles una espada, la cogieron por la hoja y se cortaron al no saber lo que era. No tienen hierro. Sus lanzas son de caña… serían unos criados magníficos…con cincuenta hombres los subyugaríamos a todos y con ellos haríamos lo que quisiéramos”.

Un grupo de caciques arawaks permitió a Colón y sus hombres construir el fuerte de Navidad, la primera base militar española en América. 

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A partir de entonces, la expedición calificó de ingenuos a los arawaks y después de que Colón se percatara de las piezas de oro que acompañaban su nariz y orejas, dio origen la empresa fundamental del ‘descubrimiento’ de América: una carrera frenética por conseguir especias y oro, además de inaugurar una ruta comercial segura por el Atlántico que permitiría a España lanzar nuevas expediciones en busca de nuevas tierras. 

Foto: Getty Images

 

El informe de Colón a la Corte de Madrid sobre lo que había encontrado en La Española le aseguró recursos suficientes para una segunda expedición. Tal fue el comienzo de un largo proceso de explotación y subyugación de los pueblos del Caribe, que fueron sometidos a la esclavitud, trabajos forzados y tortura, una historia que comenzó con los awaraks, pero se replicó en cada región de tierra firme en las décadas posteriores.

El historiador estadounidense Howard Zinn explica el contexto de las expediciones posteriores de Colón y su relación con los pueblos indígenas:

“El objetivo era claro: obtener esclavos y oro. Fueron por el Caribe, de isla en isla, apresando indígenas. Pero a medida que se iba corriendo la voz acerca de las intenciones europeas, iban encontrando cada vez más poblados vacíos. En Haití vieron que los marineros que habían dejado en Fuerte Navidad habían muerto en una batalla con los indígenas después de merodear por la isla en cuadrillas en busca de oro, atrapando a mujeres y niños para convertirlos en esclavos para el sexo y los trabajos forzados.

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En la provincia de Cicao, en Haití, donde él y sus hombres imaginaban la existencia de enormes yacimientos de oro, ordenaron que todos los mayores de catorce años recogieran cierta cantidad de oro cada tres meses. Cuando se la traían, les daban un colgante de cobre para que lo llevaran al cuello. A los indígenas que encontraban sin colgante de cobre, les cortaban las manos y se desangraban hasta la muerte”.

La mayor parte de lo que sabemos sobre el contacto entre arawaks y españoles es gracias a fray Bartolomé de las Casas, el cronista más importante tras la llegada de los europeos a América, cuyas descripciones funcionaron como un contrapeso a los intereses de la Corona en ultramar y los informes de Colón.

El mismo Bartolomé de las Casas escribió sobre el trato a los nativos americanos por las tres expediciones que sucedieron a la de 1942:

“Testimonios interminables… dan fe del temperamento benigno y pacífico de los nativos… Pero fue nuestra labor la de exasperar, asolar, matar, mutilar y destrozar, ¿a quién puede extrañar, pues, si de vez en cuando intentaban matar a alguno de los nuestros? El almirante, es verdad, fue tan ciego como los que le vinieron detrás, y tenía tantas ansias de complacer al Rey que cometió crímenes irreparables contra los indígenas.”

La idea de que los taínos y arawaks habían desaparecido completamente después de la Conquista prevaleció durante siglos; sin embargo, a partir de la década de los 90, un movimiento creciente de descendientes taínos comenzó a rastrear sus orígenes a través de sus antepasados y constatar su desaparición oficial en documentos oficiales.

Los censos de 1570 (treinta años después de la llegada de Colón) especificaban que de los cientos de miles de arawaks, había poco más de 200. Para el siglo XVII, los informes de 1650 consideraban que no quedaba uno solo en La Española.

Las minorías arawaks fueron invisibilizadas históricamente. No sólo sobrevivieron a la esclavitud, las encomiendas, los trabajos forzados y las enfermedades que llegaron a América junto con Colón y en lo sucesivo; algunos incluso mantuvieron su cultura y tradiciones, reclamando el lugar de la historia arawak hasta el presente y reformulando el significado del llamado ‘Descubrimiento de América’ para los pueblos americanos.

 

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Alejandro I. López

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Alejandro I. López
Tags: América Centroamérica Conquista Cristobal Colón Las Antillas

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