¿La estrella Betelgeuse se desvanece en dirección a un final explosivo?

La estrella gigante Betelgeuse, una de las más brillantes de la Vía láctea, se ha vuelto más tenue a un ritmo sin precedentes en los últimos meses, lo que ha llevado a algunos astrónomos a preguntarse si podría estar en el proceso del colapso que precede a una explosión de supernova.

AFP.- | La magnífica constelación de color rojo, situada en Orión, es casi mil veces más grande que el Sol, según la NASA.

Este astro figuraba entre las 10 más brillantes de la galaxia, pero desde mediados de noviembre del 2019, «su luminosidad bajó de manera dramática, en un 70%», dijo a la AFP Pierre Kervella, del Observatorio de París-PSL.

Últimamente, se ha atenuado más, lo que ha llevado a los científicos a especular que Betelgeuse podría estar algo cerca de una explosión de supernova, en la que la estrella se quedaría sin gas para quemar, y luego explotar.

¿Podría explotar en el 2020? 

Alertados por observadores aficionados, los astrónomos iniciaron en diciembre una vasta campaña de observación, movilizando los más grandes telescopios del planeta, entre ellos el telescopio Very large de Chile.

«Instalamos un grupo de investigación en el mundo para utilizar todos los instrumentos con capacidad para captar imágenes de la superficie de Betelgeuse», dice Eric Lagadec, del laboratorio Lagrange del observatorio de la Costa Azul.

Asimismo, las observaciones fotométricas más recientes indican que Betelgeuse es actualmente la menos luminosa y la más fría que se haya medido en nuestros 25 años de fotometría», escribieron los científicos en el portal The Astronomer’s Telegram. 

Estas observaciones llevaron a los investigadores a pensar que la estrella podría estar a punto de explotar. No obstante, el cambio en su brillo podría deberse también a un estallido de polvo estelar de sus propias capas exteriores frías, o a algo completamente diferente. 

Su período de pulsación actual terminará el próximo 21 de febrero, cuando se espera que se registre el brillo mínimo de la estrella.

Actualmente la supergigante parece ser más tenue de lo que debería ser durante una pulsación y podría significar que hay múltiples factores en juego. 

Pero los científicos sostienen que si Betelgeuse comienza a recuperar su brillo después de esta fecha, en realidad podría tratarse de una pulsación y la vida de la estrella por ahora no correría peligro.

Aunque parece poco probable en el futuro próximo, esto hace soñar a los astrónomos: en la medida que el astro al final ya no tiene «combustible» (surgido de la fusión nuclear), su corazón se desplomaría sobre sí mismo y formaría una estrella de neutrones, objeto muy compacto que crea una onda de choque que disloca completamente la estrella, todo eso en sólo unas cuantas horas.

Una explosión esperada que será inolvidable

Desde la Tierra se vería a simple vista un punto tan brillante como la Luna en el cielo diurno o nocturno, precisó Pierre Kervella.

En unas semanas ese punto desaparecería y formaría una nebulosa, visible en el cielo durante miles de años.

«Sería un espectáculo inolvidable para la humanidad entera. Espero poder ver una supernova durante mi vida», dijo Eric Lagadec. Pues ese fenómeno sólo ocurre pocas veces a través de los siglos en la Vía Láctea, y la última supernova observada fue en 1604. 

Sin embargo, es difícil predecir cuándo morirá, así que habrá que esperar a ver que sucede el 21 de febrero. 

Pase lo que pase, no hay peligro para nuestro planeta, pues Betelgeuse está a 600 años luz. «Si la vemos explotar aquí, eso significaría que la explosión ocurrió físicamente hace 600 años», señaló Pierre Kervalla.

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