Una misteriosa enfermedad coralina que actualmente asola los arrecifes caribeños de las Islas Vírgenes de los EE.UU., deja atrás únicamente los esqueletos blancos de corales, y es alarmante.

Situación alarmante

Un grupo de buzos que recolectaba datos de los arrecifes de coral cerca de St. Thomas en las Islas Vírgenes (Estados Unidos), desde el pasado mes de enero, se dio cuenta de algo alarmante: grandes lesiones blancas se alimentan del colorido tejido de los laberínticos corales de Flat Cay. 

Un día después de su observación, algunos corales ya había muerto y solo quedaban sus esqueletos blancos. Otros languidecieron durante las dos semanas siguientes y, en solo cuatro meses, más de la mitad del arrecife había desaparecido. 

Las lesiones causadas por una enfermedad mortal, bastante desconocida, se expande por el Caribe. 

¿Qué causa la enfermedad coralina? 

Lo que está matando a los corales está lejos de ser claro, pero el principal sospechoso es la enfermedad de pérdida de tejido coralino pedregoso, a veces referido por sus iniciales SCTLD o por el apodo de «skittle-D». algunos científicos consideran uno de los brotes de enfermedades de coral más mortales que se hayan registrado.

Según la estimación de los científicos, la misteriosa enfermedad está afectando a alrededor de un tercio de las 65 especies de arrecifes del Caribe. Desafortunadamente, lo que realmente es la enfermedad todavía está en la oscuridad.

Por ahora, los investigadores aún no están seguros de si es microbiano, bacteriano, viral o algún otro tipo. El estudio fue publicado en la revista Nature.

“Cualquiera que sea la causa, está aniquilando a toda la especie”, dice la ecologista de corales Marilyn Brandt, que lidera desde la Universidad de las Islas Vírgenes.

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Cifras

Según Brandt, casos anteriores de enfermedades de los arrecifes de coral han reducido la población de estos «jardines marinos» hasta en un 50 % en tan solo un año. Sin embargo, sea lo que sea esta enfermedad, ciertamente es mucho más alarmante, ya que ha afectado a la misma cantidad en menos de medio año, lo que lo convierte en el brote más devastador para los arrecifes de coral.

«Marchan a lo largo del arrecife y rara vez dejan corales atrás», dijo Brandt. «Estamos bastante asustados».

La importancia de los corales

Los arrecifes de coral ocupan menos del 2 % del fondo del océano. Pero juegan un papel crucial en el ecosistema, ya que sostienen un cuarto estimado de especies marinas. 

A veces confundidos con rocas o plantas los corales, sin embargo, son en realidad colectivos de pólipos de coral, diminutos invertebrados que se enferman como cualquier otro animal. Los corales a veces sucumben a plagas mortales. Otras veces, pueden librarse de enfermedades más leves relacionadas con un resfriado común.

Desde que se documentó la primera enfermedad del coral en la década de 1970 en el Caribe, los investigadores han identificado docenas más en todo el mundo, y ahora el Caribe está bajo la lupa. 

Historia publicada en ScienceNews

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