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Mitos y leyendas: Duendes, el clan de la “Gente pequeña”

Se dice que cuando San Patricio, el santo patrono de Irlanda, arribó a la ‘isla esmeralda’ durante la segunda mitad del siglo V para difundir la fe cristiana, él y sus seguidores fueron asediados por un grupo de seres similares a los humanos pero de pequeño tamaño, los leprechauns, duendes invocados por los druidas, la clase sacerdotal celta, para que con sus travesuras evitaran que más personas se unieran al cristianismo. 

Los diminutos entes realizaban bromas a los creyentes, les escondían cosas e irrumpían en las misas o durante la oración, gritando improperios y mofándose. Finalmente, San Patricio decidió enfrentarlos. Entró en una iglesia tomada por estos duendes y, con voz sonora, les ordenó salir en el nombre de Dios. Aunque se resistieron, la presencia del santo bastó para desterrarlos para siempre. 

Diversas culturas por todo el mundo refieren la existencia de un tipo de seres de diminuto tamaño que, debido a su variedad y multiplicidad, son conocidos genéricamente con el nombre de ‘duendes’, o el pueblo de la ‘gente pequeña’, en el folclor europeo. Dependiendo de la región, pueden tener poderes, temperamento o una fisonomía propia que los diferencia entre sí.

De esta manera, la palabra ‘duende’ en habla hispana deriva de la expresión ‘duen de casa’ o ‘dueño de casa’, que alude a la afición de algunas de estas criaturas por apoderarse de los hogares de las personas.

Se les considera espíritus fantásticos y traviesos que habitan no sólo en el mismo plano que nosotros sino que a veces también en el mismo lugar –aunque escondidos e invisibles a la vista humana– y que se divierten molestando con su actitud revoltosa y ruidosa. Se cree que son ellos los responsables de mover o esconder cosas dentro del hogar, así como de los ruidos raros que se escuchan por las noches.

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Hogares encantados

En la mayoría de los casos los duendes no son completamente malos. En cambio, en varias mitologías son espíritus benignos que ayudan a los humanos en ciertas labores del hogar. Por ejemplo, los llamados brownie o urisk, provenientes del norte de Inglaterra y de Escocia respectivamente, habitan en las casas y los establos y ayudan a sus habitantes en sus faenas; trabajan durante las noches lavando, zurciendo, u ordeñando a las vacas. A cambio, las familias les ofrecen comida y regalos. Cuando el trabajo de los brownies no es recompensado, ellos simplemente abandonan la casa.

En el folclor eslavo existen los domovoi, seres masculinos que si bien son de pequeña estatura, se caracterizan por estar cubiertos de pelo y son considerados los guardianes de las viviendas.

Tienen el poder de la transformación, por lo que a veces aparentan ser un gato o un perro; también pueden hacerse pasar por el propietario de la casa, adoptando su forma. Entre el pueblo eslavo el domovoi suele ser invitado a quedarse en las casas, pues en tanto esté a gusto ayudará a mantener todo en orden. Sin embargo, si el lugar no está limpio, este ser dejará saber su enojo rompiendo platos, cambiando cosas de sitio y gimiendo durante las noches, por lo que se les puede llegar a confundir con los llamados poltergeist o fantasmas ruidosos. 

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Imagen: Getty

Gruñones irlandeses

Quizá uno de los duendes más reconocidos en la actualidad sean los pertenecientes al folclor irlandés, los llamados leprechauns. A diferencia de lo que pudiera pensarse al ver las festividades dedicadas a San Patricio en Estados Unidos cada 17 de marzo, estos duendes, cuyo mito ha formado parte de las narraciones orales del folclor irlandés desde épocas antiguas (incluso antes de la llegada de la cultura celta a Irlanda), más que enanos amigables son seres maliciosos que odian a las personas. De tamaño no mayor al de un niño pequeño, estos hombres barbados y ricamente ataviados forman parte de los antiguos habitantes de Tuatha Dé Danann (‘gente de la diosa Danu’). Aunque su estereotipo actual es el de duendes vestidos de verde de carácter alegre y travieso, en sus orígenes portaban abrigos rojos y su naturaleza no sólo era astuta y extremadamente avara, sino malvada. 

Así los describe la echtra Fergus mac Léti, la primera referencia escrita que se tiene acerca de ellos.

En ésta se relata cómo un famoso rey, luego de quedarse dormido en la playa, es arrastrado por tres leprechauns con el fin de arrojarlo al mar y ahogarlo. No obstante despierta a tiempo, atrapa a las pequeñas criaturas y las obliga a concederle tres deseos antes de liberarlas. Otras leyendas los pintan como seres desagradables aficionados a las bebidas alcohólicas. En varios cuentos se relata que su oficio era el de zapateros, y tenían la obligación de hacer el calzado a las hadas, sin embargo era común que sólo les hicieran una pieza en lugar del par completo, con el fin de hacerlas enojar. 

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Pese a ser criaturas consideradas de carácter amargo, resultaron interesantes para las personas ya que se dedicaban a resguardar oro que ocultaban dentro de una olla. Aquel que encontrara a un leprechaun podía obligarlo a entregarle su tesoro y volverse rico. 

Sería a partir del siglo XX cuando su imagen se transformaría por completo pues, de acuerdo con la escritora inglesa Katharine Mary Briggs (1898-1980), en su Dictionary of British Folk-Tales in the English Language, el actual leprechaun posee atributos de otros tipos de duendes irlandeses antiguos cuya mitología casi ha desaparecido, tales como los cluricaun (primos de los leprechauns y aficionados a las bebidas embriagantes) o los far darrig u ‘hombres rojos’.

A pesar del tiempo, aún hoy mucha gente en todo el mundo afirma haber visto e incluso tenido contacto con estos pequeños seres antropomorfos, ya sea en los bosques o en el interior de edificios. En Internet incluso existen videos en los que supuestamente se logró captar a estas criaturas, sin que se haya verificado la veracidad de alguno.

También es notorio el consenso que hay al adjudicar las pérdidas de objetos en el hogar a sus travesuras; pero evitar que hagan maldades puede ser sencillo: basta con dejarles algún regalo u ofrenda que puedan saborear.

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Imagen: Getty

Aluxes mayas 

También entre las culturas mesoamericanas, como la maya, existieron duendes, considerados hasta cierto punto beneficiosos, conocidos como los alux o aluxes. Incluso los campesinos actuales piensan que ayudan a crecer el maíz, atraer la lluvia y proteger los campos. Para que uno de ellos decida quedarse a cuidar el sembradío, se le debe fabricar una kahtal alux o ‘casa de alux’. Durante siete años vivirá ahí, pero después se le debe encerrar para evitar que se vuelva malvado y cause estragos. Así, tener un alux es un arma de doble filo, pues si no se le sabe tratar provocará pérdidas en las cosechas e incluso podría matar a los propietarios de la tierra.

INAH
Texto publicado en Especial Mitos y Leyendas | Muy Interesante México.

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